«Soy un líder, un pionero, soy el más grande de los hombres de nuestro tiempo. Más gente conoce mi nombre que el de Jesucristo. He creado un universo. Mi fama sobrevivirá a los siglos», decía de sí mismo.

Nacido en el barrio Hermosa de Chicago en una familia que sus biógrafos dan en llamar de forma insistente humilde. Para cuando murió con 65 años recién cumplidos a causa de un cáncer de pulmón -privilegio de fumador compulsivo- podía presumir de haber producido 81 películas que revolucionaron la historia del cine con las que consiguió un total de 22 premios Oscar de 59 nominaciones.

Eso y de haber sido el creador de un universo entre mágico y extraño, Disneyland, entregado a la ilusión de un mundo feliz en la arcadia capitalista de la que se erigió en defensor.

La leyenda, dice que todo empezó en 1928 cuando el mundo asistió al milagro de un ratón a los mandos de un barco. Tras la fallida creación de Oswald, el conejo afortunado, cuyos derechos acabaron en manos de Universal, Mickey Mouse y su Steamboat Willie se convirtieron en el primer corto animado con sonido. Y no sólo eso. La creación de Ub Iwerks (él fue el dibujante del ratón) pronto adquiría el carácter de icono de los tiempos.

Walt Disney es fotografiado en el tablero de dibujo con un boceto de su famoso personaje Mickey Mouse en esta fotografía de archivo sin fecha.

Antes de que fuera lo suficientemente mayor como para firmar legalmente los documentos de incorporación, Disney se reunió con algunos amigos, reunió algo de dinero y comenzó Laugh-o-Gram, un estudio en Kansas City, Missouri, que hacía cortos de cómic basados ​​en cuentos de hadas. Pero parecía menos interesado en ganar dinero que en divertirse, y la empresa se declaró en quiebra, enviando a Disney, que para entonces tenía 21 años, a Los Ángeles para buscar trabajo en la industria del cine.

Disney podría haber expandido la compañía constantemente, aprovechando el éxito de Mickey Mouse. En su lugar, realizó una apuesta enorme y altamente arriesgada en la animación de largometrajes. “Blancanieves” tenía cuatro años de producción y costaba más de $ 2 millones ($ 33.5 millones en dólares de hoy), la mayor parte prestada del Bank of America contra los recibos de los cortos de dibujos animados. La apuesta valió la pena. “Blancanieves” ganó casi $ 7 millones ($ 117 millones en la actualidad), la mayoría de los cuales inmediatamente se hundió en la nueva sede de un estudio en Burbank, California, y en una lista de características.

“Bambi”, lanzado en 1942 era un desastre costoso para Disney.

Pero por más difícil que sea imaginarse ahora, estas nuevas películas, “Pinocho”, “Fantasía” y “Bambi”, fueron caros, ya que la Segunda Guerra Mundial amortiguó el mercado europeo y el interés de la audiencia en la animación de las obras se redujo. Las pérdidas fueron catastróficas: $ 1.5 millones en “Pinocho” solo, o más de $ 25 millones en dólares de hoy. Debido a millones de dólares para el Bank of America, la compañía estaba una vez más en problemas financieros, y sobrevivió a la guerra solo al renunciar a la gran animación y en su lugar producir películas de entrenamiento y propaganda para el gobierno.

Pero la supervivencia era todo lo que era. Disney,  vendió acciones a los inversionistas y más tarde trajo un equipo administrativo externo. Incluso contrató expertos en eficiencia para determinar si la animación podría ser optimizada. En la posguerra, el estudio resultó de películas que el propio Disney consideraba inferiores. Y se necesitó un préstamo de emergencia de $ 1 millón del distribuidor de la característica de Disney, RKO, para evitar el colapso una vez más.

Disney empeoró la situación al expresar su desprecio por los tipos financieros que lo rescataron. A él no le importó ni un ápice de dinero. Incluso su esposa, Lillian, se quejó de que no entendía por qué no tenía más. Después de todo, ella dijo, él era Walt Disney. Si él no hubiera sido la fuerza creativa del estudio, si el estudio no hubiera estado tan identificado con él, seguramente habría sido expulsado. Tal como estaban las cosas, tanto los banqueros como su hermano lo presionaron para controlar sus ambiciones y comprometerse con la calidad de sus películas.

Y sin embargo, a pesar de todas sus dificultades financieras, Disney se resistió al compromiso. Sí, las animaciones pueden perder dinero en el corto plazo. Pero, a diferencia de tantos hombres de negocios, jugó el juego largo. Ya en 1936, rechazó un acuerdo de distribución porque incluía los derechos de televisión que quería conservar. Y no mucho después, instituyó la idea de volver a publicar las características cada cinco años, lo que finalmente trajo ganancias prodigiosas.

La calidad demostró ser una gran estrategia para elevar la moral también. Hasta que un golpe amargo en 1941 destrozó el sentido de camaradería del estudio, un ataque que Disney culpó a los instigadores comunistas, los animadores lucharon por trabajar en el estudio porque querían ser parte de la misión artística de Disney.

Y aunque el capricho de Disney y la constante reinvención de su compañía volvieron locos a su hermano y a otros, también mantuvo la energía del estudio de Disney y condujo, en 1955, a Disneyland, un triunfo que finalmente colocó a la compañía en una base financiera sólida. No por casualidad, Disneyland surgió de otra de las creencias de Disney: que era difícil exprimir la grandeza de una burocracia. Él y su equipo diseñaron el parque como una entidad separada del estudio, WED Enterprises.

Nada de esto hubiera sido posible sin la comprensión de Roy Disney de que su trabajo principal era realizar los sueños de su hermano. Él era el hombre de negocios a quien Disney necesitaba para tratar con otros hombres de negocios. Walt Disney, en su esencia, era un artista que descartaba el libro de jugadas corporativo y operaba, como suelen hacerlo los artistas, por inspiración. Al final, la compañía floreció precisamente porque Disney era un hombre de negocios tan indiferente.

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